【時事讀書】匱乏經濟學:為何探討稀缺性引發之問題如此重要?

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作者:森迪爾‧穆蘭納珊(Sendhil Mullainathan)、艾爾達‧夏菲爾(Eldar Shafir)
譯者: 謝樹寬
出版社:遠流
出版日期:2015/01/01

此書看起來其貌不揚。配合時下流行的長標題與感覺硬是加上的「大數據」字眼書腰,讓我感覺這一副騙錢書的樣子。翻到背面,建議陳列區是竟然是「國際金融・投資理財」。

如果有人因為以上緣故而錯過這本書,那將會是一件很可惜的事。在我看來,這本書是極為優秀的跨領域社會科學研究(個人認為這應該陳列在社會科學類)。

本書的共有兩位作者。一位是研究「行為經濟學」的哈佛大學教授森迪爾・穆蘭納珊( Sendhil Mullainathan),另一位則是認知心理學教授埃爾達・夏菲爾(Eldar Shafir)。兩位作者在書中探討了經濟學當中的最基本命題:當資源有限時,人們如何做出選擇。並更近一步探討在傳統經濟學中被忽略的問題:資源有限所帶來的「匱乏感」會給人在心理層面上造成什麼影響?甚至為何形成某些社會問題與現象。

作者們針對人們生活中諸多形式的匱乏(例如:時間、錢、情感等)以及其引起的後果,兩位作者提出了一套關於「認知頻寬(bandwidth)」的概念來解釋。

當今天人們面臨資源有限的情境時,為了讓既有資源得到最大效率的運用(這也是傳統經濟學領域追求的目標之一),人們會集中精神,將心神放在眼前的事物上。短期來看這樣提高效率或資源利用率的方式也許沒有太大問題。但這樣的過程很容易佔據人們的一般日常中思考、記憶、專注度、回應反應等活動的認知頻寬(精神認知、專注力換個角度想也是一種「資源」)讓人產生心理學上的「隧道效應」。

當人們因為匱乏而改變心理機制,陷入隧道效應時,我們的認知視野就會窄化,進而有極大可能忽略長遠的計劃考量或是難以進行更周延的思考。這使得人進入一種「匱乏模式」,而以很容易以錯誤的方式回應面臨的問題。

書中以在美國領取失業救濟補助的貧困人士為例子之一。有些負責處理專案的社福人員可能會覺得這些窮人是有何問題?因為這些補助其實只要按時填寫表格申請,就可以領取,並多少改善生活。但很奇怪的是,有非常高比例的人會忘記這件事。錢不是應該很重要嗎?無法按時提出申請是因為窮人的能力差勁嗎?

作者提出的解釋是:因為這些長時間處於匱乏狀態的人,真的有太多事情需要考量。導致做出錯誤決策,進而讓自己陷入惡性循環(失去補助資格、給人留下不佳觀感、沒有得到補助款……最後更加窮忙)。

此外,因匱乏感引發的認知表現降低情況,會普遍出現在任何人身上。作者採用的實驗方式是到達各個超市大賣場與車站。對受試者先問一些會引發匱乏感的問題(有的還是假設性問題)後,再測試他們的認知反應(反應速度、計算、記憶等等),發現不論人種、教育水平或是經濟地位,一但心智被匱乏感擄獲皆會受到影響。而且,更慘的是,人類的心智並非開關,可以輕鬆切換。即便人們意識到這樣的狀態,也很難輕易扭轉這樣的情況。
所以,並不是窮人能力差勁。只是他們比一般人有更高的機率陷入匱乏效應中。

近期,臺灣社會乃至各國因為疫情陷入口罩荒,有些人因為對於疾病的恐慌以及匱乏感而產生了一些不理性言行。甚至胡亂相信謠言。

當我們將視野重新放大,會發覺這個世界還有諸多苦難:南半球接二連三的野火連天、土耳其大地震、非洲蝗災、葉門的飢餓與醫療人道危機……甚至臺灣這片土地也有諸多事務需要改善。這本書所言之內容,並不只適用於理解這次疫情引發的社會現象。對於工時長、薪資水平調升緩慢的臺灣社會而言,匱乏感絕對是人人都有可能在日常面對的問題。

我自己很喜歡原文書名「Scarcity:Why having too little means so much」。為何探討稀缺性引發的問題如此重要?因為一但我們意識到問題所在,才有機會找出改變的方式。例如,針對失業救助金申請的案例,有關單位最後採取了多幾次的簡訊提醒。便大幅改善未依期限申請的狀況。

我們期許身體健康,是為了過更好的生活。尚有餘力的臺灣人們或許能先學著暫時慢下腳步,抬頭想望自己希望的未來是什麼模樣。

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  1. 引用通告: 當收入只夠填飽肚子 – 我與我共存亡

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